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Información para pacientes

Cancer de páncreas

Esta información ha sido elaborada por el grupo de Educación en Salud para la Ciudadanía de la Sociedad Española de Medicina Interna (SEMI). Pretende que los pacientes conozcan mejor sus enfermedades.

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1. ¿En qué consiste la enfermedad? ¿Qué es el cáncer?

El cáncer es una palabra que se emplea para designar a las células que crecen y se dividen incontroladamente. Generalmente las células del cuerpo crecen, se dividen y organizan de manera ordenada controlada por el cuerpo. Cuando aparece el cáncer, lo que ocurre es que un grupo de células crece fuera de control y se dividen una y otra vez, perdiendo su función y viviendo más de lo normal. Se llama cáncer o tumor a la agrupación de estas células alteradas, y cáncer de páncreas cuando este proceso ocurre en el páncreas.

2. ¿Qué es el páncreas?

El páncreas es una glándula de aproximadamente 15-23 cm de largo. El extremo más ancho del páncreas se llama cabeza, la sección media se llama cuerpo y el extremo delgado se llama cola. El páncreas se localiza entre el estómago y la columna vertebral.

El páncreas cumple dos funciones principales en el cuerpo:

  • Produce secreciones que ayudan en la digestión  de los alimentos.
  • Elabora hormonas, como la insulina y el glucagón, que ayudan a controlar las concentraciones de azúcar en la sangre.

Ambas hormonas ayudan al cuerpo a utilizar y almacenar la energía que se obtiene de los alimentos.

Las células exocrinas del páncreas elaboran las secreciones digestivas y las células endocrinas del páncreas elaboran las hormonas. Aproximadamente 95% de los cánceres de páncreas comienzan en las células exocrinas.

La siguiente información trata sobre el cáncer de páncreas exocrino.

3. ¿Cómo me puede afectar el cáncer de páncreas, que síntomas puedo tener?

El cáncer de páncreas puede dar numerosos síntomas, pero los más habituales son:

  • Color amarillo en la piel y los ojos, oscurecimiento de la orina
  • Dolor en la parte superior del abdomen o de la espalda
  • Sensación de ardor en el estómago u otras molestias gastrointestinales
  • Distensión estomacal
  • Heces flotantes especialmente malolientes y de color inusual, debido a que el cuerpo no digiere bien las grasas
  • Debilidad
  • Pérdida del apetito y de peso
  • Náuseas y vómitos
  • Escalofríos
  • Fiebre

4. ¿Podría haberlo evitado y qué podría decir a familiares o amigos para que no lo tengan?

No conocemos las causas de este tumor, por lo que no podemos evitar su aparición. Lo único que podemos, es que como conocemos sus manifestaciones, si creemos tenerlas acudir pronto o a un médico, especialmente un gastroenterólogo para que nos estudie, y lo diagnostique y trate cuanto antes. Ello puede requerir realizar pruebas de imagen de TAC de abdomen, o incluso de otras zonas para valorar si está extendido, pues el tratamiento o debe ser más intenso cuanto más lo es. En ocasiones basta la cirugía para extirpar las lesiones, puede incluso requerir que extirpen el páncreas.

5. ¿Ahora qué debo hacer para mejorar?

Sin duda seguir las indicaciones de los expertos para ofrecerme el mejor tratamiento, en ocasiones es un comité de tumores en el que se reúne el médico cirujano, radioterapeutas etc. Para ofrecer la mejor solución posible. Padecer un cáncer de páncreas puede afectar a las comidas, no solo por el tratamiento (cirugía, quimioterapia), sino también por la afectación directa del cáncer (esta próximo al estómago y al intestino) o por alteración de sus funciones. A continuación, se enumeran unos consejos sobre alimentación en estas situaciones:

6. ¿Cuál es su pronóstico?

Viene determinado por la extensión del tumor. Puede ser curable en las fases iniciales y se consiguen supervivencias largas cuando está extendido.

Si el tratamiento requiere la extirpación del páncreas (parcial o completa), es posible que sea necesario sustituir las dos funciones de la glándula:

  • Elaboración de hormonas, se realizará mediante la insulina para controlar los niveles de azúcar en sangre.
  • Producción de secreciones para la digestión, se sustituirá por suplementos de enzimas pancreáticas con las comidas.

La cantidad necesaria dependerá, entre otras, de la cantidad de páncreas extirpado.